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9.4亿美元!自动驾驶再现天价投资,起底Nuro.ai

车东西 Origin

看点:孙正义再出手,自动驾驶创业新晋融资王诞生,创始人来自中国。

9.4亿美元!自动驾驶再现天价投资。

车东西2月12日凌晨消息,由华人无人驾驶大牛朱家俊创办的硅谷自动驾驶公司Nuro.ai宣布获得由软银愿景基金投资的9.4亿美元,一举超越春节期间Aurora获得的5.3亿美元融资,将今年自动驾驶业界单次融资的纪录刷新并将数额放大近一倍!

两笔共计14.7亿美元的融资,也宣告今年自动驾驶融资迎来开门红。

Nuro.ai是凭借什么拿到了来自软银的9.4亿美元的融资?软银投资他们的逻辑是什么?

此前,自动驾驶寒冬论甚嚣尘上,而两笔总额近15亿美元、投向初创公司的融资,似乎意味着海外的自动驾驶发展正在提速,这又是否预示着自动驾驶,在2019年将进入一个全新阶段?

获软银9.4亿美元重注 Nuro.ai成独立自动驾驶创业一哥

北京时间2月11日深夜,无人驾驶初创公司Nuro.ai在官方推特上公布了最新的融资消息——这家成立仅两年半的公司,获得了来自孙正义领导的软银愿景基金的9.4亿美元融资。

去年,软银愿景基金因为向通用Cruise投资22.5亿美元,一度创下无人驾驶业界的最大投资纪录(后被本田投向通用的27.5亿美元超越)。如今,孙正义再出手,又创下了2019年的自动驾驶投资纪录(可能也是暂时的)。

对于孙正义和他的软银愿景基金来说,在变革人类未来交通的“愿景”中,软银在无人驾驶载人的场景之外,通过对Nuro.ai的投资在“无人驾驶载物”的场景也压下了重注。

在软银的投注下,Nuro.ai这家由华人作为创业主力的海外自动驾驶公司已经共计获得超过10亿美元融资。获得软银的加持的过后,在总融资额度上,Nuro.ai已经超越了总计融资8亿美元的ZooX,成为了保持独立的自动驾驶创业公司中的“融资一哥”(Cruise、Argo已被收购)。

此前,Nuro.ai已经推出了无人配送车产品,与美国生鲜连锁超市Kroger达成合作提供生鲜无人配送服务。在获得这笔融资后,他们将扩大无人车队规模,为更多合作伙伴提供服务,同时也将引入更多人才来进一步发展、商业化其自动驾驶技术。

显然,海量的资金和软银的背书有利于加快这一过程。而从开始创业到拿到超10亿美元融资,Nuro.ai只用了不到三年。

谷歌无人车元老创业 专攻无人配送

Nuro.ai的两名主要创始人为来自中国的朱佳俊,以及戴夫·佛格森(Dave Ferguson),两人是谷歌无人车团队的创始成员,陪伴谷歌的无人车走过了最早的岁月,当时谷歌用的测试车还是丰田的普锐斯。

▲佛格森与朱佳俊

朱佳俊曾经为了在谷歌工作,中断了他在弗吉尼亚大学的PhD课程。在加入谷歌无人车项目之前,他在谷歌街景部门工作,专攻计算机视觉。熟悉自动驾驶历史的读者知道,谷歌无人驾驶项目本身就脱胎于其街景部门。

2008年加入谷歌无人车项目后,朱佳俊主要负责车辆感知软件的研发,是团队中这一方向的首席软件工程师,也可以说是中国第一批在谷歌无人车项目中得到历练的无人驾驶老兵。

▲谷歌无人车早期团队,前排左一即朱佳俊

而佛格森则是卡耐基梅隆的博士,2007年成为Darpa无人驾驶城市挑战赛卡耐基梅隆大学队伍的队长。 加入谷歌无人车项目后,其身份是首席工程师。

在谷歌无人车团队中,朱佳俊与佛格森搭伴,两人合作发表了大量的自动驾驶专利。

2016年,在谷歌无人车项目发展不顺,创始团队大量离职的情况下,朱佳俊也与佛格森走出,创办了无人驾驶初创公司Nuro.ai,选择了在当时与谷歌无人驾驶载人项目尚不冲突的无人载物,为了进一步“避嫌”,公司还一度将其创业方向描述成机器人。

由于创始人是谷歌无人车团队的元老级人物,而且有浓厚中国背景,Nuro.ai创立之初就获得了中国资本的青睐。

其A1轮融资来自高榕资本,真格基金跟投。值得一提的是,网易创始人丁磊作为个人投资人也参与了对Nuro的第一轮投资。

Nuro的A2轮融资则由美国的Greylock Partners,其他老股东跟投。在中美两开花的支持下,Nuro的A轮融资总计拿下了9200万美元(约合人民币6.25亿元)。在拿到9200万美元的融资后,Nuro.ai也加速了其技术产品化的步伐,L4无人配送车R1在2018年2月正式亮相。

在创业之初就立志“让自动驾驶使交通更安全”的朱佳俊,为其无人配送车打出的第一个标签就是安全。Nuro的无人车设计得更轻(载重100公斤左右)、更窄并且运行时速较低,为了达到安全标准,Nuro还对其进行了反复的安全测试。

获全球最大生鲜超市订单  载货运营在美开启

在推出L4级无人车产品之前,Nuro.ai用了近两年时间进行技术的进一步研发,其公司坐落在谷歌总部山景城附近,以加州为研发大本营。

在美国加州车管局的自动驾驶汽车路测牌照名单中,Nuro.ai是第三家拿到牌照的华人主导公司(前两家是AutoX与Plus.ai)。

在人才团队上,除了两位来自于谷歌无人车早期团队的大神,Nuro还从苹果、Uber、特斯拉、通用等公司,以及卡耐基梅隆大学、MIT、斯坦福、普林斯顿、伯克利大学乃至复旦(朱佳俊母校)等人工智能名校中吸取了大量人才。

而创始人曾在谷歌无人车团队中肩负重任的经历,给了他们大量的技术积累,但显然并未和谷歌发生明显的知识产权冲突——在谷歌与Uber在为涉嫌盗窃前者知识产权的莱万多夫斯基打得不可开交的时候,Nuro并没有牵扯其中,而是在默默的进行技术研发。

2018年,在推出了L4级无人配送车过后,Nuro开始在商业化上迅速打开局面。2018年6月,全球最大的生鲜连锁超市Kroger宣布与Nuro达成合作,将使用Nuro的L4级无人配送车,来提供送货服务。

不过由于是试运行,这一过程仍然需要人类监管。

随后,Nuro又在美国监管相对宽松的亚利桑那州,与食品零售商Fry’s Food合作,真正面向公众开启了杂货的无人配送服务。

Nuro并没有透露他们在当地部署了多少辆无人车(但Nuro计划在加州、亚利桑那、德克萨斯总共投放50辆测试车),不过他们向消费者表示只要其所在地区支持,消费者就可以在Fry’s Food的APP上下单,以近6美元($5.95)的价格享受一次无人配送服务。

Nuro的总裁佛格森在接受采访时透露,为了保证这一过程顺利进行,Nuro会为每一辆车配一名远程驾驶员,来预防车辆遭遇目前自动驾驶无法处理的情况。

同样是在这一年,Nuro还将其自动驾驶技术,授权给了自动驾驶卡车公司IKE,帮助后者打造无人卡车。

短短两年多时间,Nuro在将技术商业化的道路上迅速地前进,Kroger与IKE只是他们接触的合作伙伴的其中一部分。

在2月8日,电商巨头亚马逊领投了同样带有谷歌基因的无人驾驶初创公司Aurora 5.3亿美元,试图帮助后者加速自动驾驶技术的商业开发,反过来助力自身配送服务的自动化。

而Nuro也凭借自身的豪华团队和超快速度获得了软银的加注,并且融资金额近乎翻倍。

一场谷歌无人车同门在“无人驾驶配送”场景上的竞赛,正在上演。

结语:自动驾驶寒冬或是伪命题?

在过去的半年里,由于国内资本环境的变化,自动驾驶创业被认为即将走入寒冬与钱荒。

但这只是在国内的视角而言。

此刻,在国外上演的两场自动驾驶公司融资竞赛反映了,海外对自动驾驶的创业赛道依然看好,并且愿意投下重注在各个场景“赌未来”。

如果出现国内外投资冰火两重天的情况,中国可能会失去发展自动驾驶技术的良好机遇期。另一方面或也说明,在国内优秀的头部自动驾驶创业公司仍然不够,还需要更多的人才苦练内功,制造更多本土自动驾驶精英初创。

来源:车东西

作者:Origin

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