福特10亿美金豪赌智能出行有几成胜算?

车云网 综合报道

一个10亿美金的投资,让汽车圈又炸了。

这次事件的主角是福特和Argo AI,一家成立于2016年11月,而且员工人数还「无可奉告」的初创公司。相信很多人在看到这条新闻之前,压根没听说过这家公司,尽管它的创始人Bryan Salesky和Peter Rander都是卡内基梅隆大学机器人工程中心的校友,之前还曾分别负责过谷歌和Uber的自动驾驶汽车项目。即便如此,10亿美金并不是一个小数目,如此大手笔的投资对福特这样的传统车企而言,显然不可能是冲动之举。

从左到右: Peter Rander, Argo AI COO;Ken Washington, 福特研发和先进工程副总裁;Mark Fields, 福特CEO; Bryan Salesky, Argo AI CEO;Raj Nair, 福特CTO

而且和以往车企投资初创公司不同的是,福特这次在官方新闻通稿中极力回避“收购”一词,多次强调了Argo AI今后业务运作的自主性和独立性。据记者了解,这笔资金将在未来五年内逐步到位,除福特已成为Argo AI最大的股东是不争的事实外,剩下的股权份额则归联合创始人Bryan Salesky、Peter Rander以及整个团队所有,而此前福特负责自动驾驶软件开发的工程师将和Argo AI现有的技术团队合并,共同开发用于福特自动驾驶汽车(SAE Level 4)的虚拟驾驶员系统,即扮演无人车「大脑」的机器学习软件。

当然,按照Bryan透露的信息来看,Argo AI的团队计划今年底将员工人数增加至200人以上,未来它也将逐步过渡成为福特的全资子公司,而新组建的董事会将由五位成员组成,除两名来自福特的高层外,Salesky和Rander各占一席,还包括一名独立董事。

至于福特和Argo AI联手要做什么?记者在《为什么福特投资的这家公司成立三个月就价值10亿美金?》这篇文章中也做了详细介绍。从目前已知的信息来看,福特投资Argo AI,一方面为了加速自动驾驶汽车的开发进程,弥补自身在软件控制、算法上的劣势;另一方面,希望未来能够将两家公司合作研发的产品或技术通过授权的方式出让给第三方使用。当然福特依然会继续主导自动驾驶汽车硬件平台的开发,同时还将负责系统整合、内外饰设计、汽车生产制造以及监管政策管理等工作。

所以,其实除了Argo AI这家公司的底细蛮神秘之外,福特这笔投资也算得上是「情理之中」。毕竟从2016年初CES之际盛传“谷歌和福特将喜结良缘”开始,无奈两家公司一直没有下文。而如果要实现2021年基于无人驾驶汽车的未来出行服务全面开花,福特还真需要一家专攻人工智能算法和软件控制公司的协助,毕竟传统主机厂在这个领域的优势并不明显。如果自己组建团队,成本投入太高不说,缺乏专业的人牵头,很难在相关技术的实现上能有所突破。

瞄准智能移动出行,投资&合作抢先机

福特去年8月中旬公布了其最新的自动驾驶战略规划图,计划2021年推出符合SAE Level 4标准的量产无人驾驶汽车,没有方向盘或油门及刹车踏板。这些大规模商用化的车型会用于互联网叫车及出行共享服务,属于福特智能移动计划(Smart Mobility)的一部分。而为了实现上述目标,福特采取或投资或合作的形式,同四家初创公司(Civil Maps、Velodyne、SAIPS与Nirenberg Neuroscience)签订了合作协议,共同致力于无人驾驶汽车相关技术的研发。

其实从投资策略来看,福特作为传统车企很清楚自己的优劣势以及赢得这场「自动驾驶汽车竞赛」都需要哪些技术装备。它联合百度向激光雷达供应商Velodyne投资1.5亿美元,在关键传感器零部件上抢占先机;还投资了专为自动驾驶汽车开发高精度地图的Civil Maps,并购了一家长于计算机视觉和机器学习的以色列公司SAIPS,同时与Nirenberg Neuroscience的合作将有助于把人工智能带到自动驾驶汽车虚拟驾驶员系统的机器学习模块中去。而在此基础之上向Argo AI投资,能有效弥补福特在深度学习算法、控制软件开发上的不足,甚至福特还有了未来向第三方公司授权自动驾驶产品或技术的打算。

在MCity中测试的福特Fusion无人驾驶汽车

目前传统主机厂10亿美元规模的投资并不多见,而福特这一新动作和丰田倒是有几分相似。2015年DRAPA(美国国防先进研究项目局)机器人挑战赛结束后,前美军机器人工程专家Gill Pratt推动了丰田研究院(Toyota Research Insititue,简称TRI)在硅谷的建立。该研究院将在未来五年时间里投入10亿美元,用于研究机器人和人工智能。而如同外界预期的那样,TRI将主攻自动驾驶技术:丰田和其他车企一样,对如何利用自动系统让汽车变得更安全、更高效以及更舒适非常感兴趣。

既然在谈论福特,自然不可避免地要聊一聊同为底特律老牌车企的通用。可以说,福特和通用代表着两种目前主机厂对自动驾驶汽车截然不同的态度。相比福特的“激进”,通用在自动驾驶技术开发上采取了相对中庸、渐进的方式。通用目前正在开发一套半自动驾驶系统——Super Cruise,而且只有在远离行人的高速公路上进行测试。这套系统原本计划2016年上市销售,但通用却将其发布时间延期至今年。从这里也能看出通用高层对无人驾驶技术谨慎的态度。不过就记者了解到的信息来看,基于雪佛兰Bolt打造的无人驾驶测试车已经在密歇根州、旧金山和亚利桑那州斯科特斯德展开工作。

搭载了Super Cruise的凯迪拉克自动驾驶试验车

去年5月份,通用最终以5.81亿美元的价格拿下了Cruise,一家技术、产品形态和Super Cruise很相似的创业公司。而2016年1月份,通用还购入Lyft价值5亿美金的股份,希望未来两家公司能在无人驾驶汽车出行领域有深入合作。由此来看,通用尽管选择了和福特截然不同的自动驾驶布局策略,但面对新兴的未来出行市场,通用同样有着积极参与的态度,虽然不清楚何时会推出量产的自动驾驶汽车,但近期Cruise已经宣布开始测试自动驾驶专车APP,可见通用兴趣的聚焦点已经从自动驾驶汽车本身延伸到出行领域。

值得一提的是,自从通用、Uber先后并购Cruise和Otto以来,自动驾驶相关的初创公司如雨后春笋般冒了出来。大家几乎都是小团队的规模,但被收购的价格却从千万到上亿美元不等。显然Argo AI也属于这样的初创公司,而因为这个团队信息不详,底细过于“神秘”,甚至有人猜测Argo AI其实就是福特一手打造的空壳公司,通过后续的资本注入吸引更多的行业参与者。毕竟目前哪家公司希望通过排他的技术在自动驾驶领域一家独大并不现实,但如果能集中整个传统汽车产业的资源和以硅谷为主的创新力量,既有利于加快自动驾驶量产车型投产的步伐,同时对主机厂而言,能够有效降低研发成本,进一步扩大整车制造之外的边际收益。

福特主席兼CEO马克·菲尔兹

两年前,福特在加州的帕罗奥图成立了研究及创新中心,CEO菲尔兹在接受媒体采访时承认,“希望借此让福特成为硅谷生态系统的一部分”。而自2015年1月正式揭幕以来,这里已成为该地区最大的整车制造企业研究基地之一。未来福特还计划在帕罗奥图建立一个专业的园区,新增两栋办公楼以及1.4万平方米的工作与实验空间将与现有的研究及创新中心相连,预计到2017年,福特整个硅谷团队成员数量将翻一番。

与此同时,福特正在重建位于密歇根州迪尔伯恩市的总部和主要研发中心,意图打造两个绵延连续的高科技能源节约型产业园区。按照福特的规划,两个园区需要10年时间建设完工,其中运行的自动驾驶通勤巴士、电动自行车及其他绿色交通工具都将成为阐释福特未来出行理念的真实案例。

是机遇有挑战,细化落实是关键

在去年9月中旬召开的「福特投资人日」(Ford Investor Day)上,CEO马克·菲尔兹称“福特在保证造车核心业务良性运作的前提下,将加大对出行领域的投资,未来还将投入45亿美元研发新能源汽车,计划在2020年之前推出13款车型”。当然他还表示基于目前的战略规划和调整,整个公司的盈收2017年可能会继续轻微下滑,但预计2018年将恢复上涨势头,前期投入新兴出行产业(电动汽车、自动驾驶、汽车共享&租赁)出现的亏空将用传统造车业务的收入填补。未来会努力减少开支,提高效率,尽可能将原先宽泛的投资集中到未来最有前景的市场中,从而抵消这些大额投资开销带来的负面影响。

一石激起千层浪,福特砸下10亿美金给一家成立不到三个月的初创公司,这事本身就极具争议。不过记者私以为,福特作为一家传统车企,相比其他主机厂而言,却行事更为大胆有魄力,在别人亦步亦趋仍在观望之时,它已经将出行业务单独划分并成立子公司。而之所以福特对成为智能出行方案提供者如此感兴趣,是因为福特高层认为,相比较传统的汽车销售业务,在不久的将来,公司反而可以从向顾客提供智能出行解决方案中获取更大的利润。相对于福特已经做了113年之久的传统汽车市场,智能出行方案类的新投资的回报率高达20%。菲尔兹也曾多次在公开场合表示,“福特未来的新方向并不是要用智能出行计划取代传统汽车市场的业务,而是转向了一个规模更大,有更大发展前景的业务”。

不过要从整车制造业务中抽身并打理好智能出行这一前瞻项目,不管是从技术、财力以及人才资源任何一方面考虑,这都不是件容易的事情。况且除了有通用这样的竞争对手之外,硅谷互联网公司的实力同样不容小窥。去年谷歌已经将自动驾驶项目独立划分成立了Waymo,而除了基于菲亚特克莱斯勒合作打造无人驾驶测试车之外,Waymo的合作伙伴名录里又多了本田。而且假设福特真心致力于交通变革, 那么它就不能只是满足于自己的无人驾驶汽车能够赶超Uber或Lyft。福特提出的「2021无人驾驶汽车战略规划」还应该能够反映出它对无人驾驶汽车潜在目标客户群体的理解和研究,以及福特的无人驾驶汽车服务在每个城市是如何展开、运营和维护的,对这一系列问题的思考其实远比只是先画张大饼重要得多。

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